推出AR眼镜之前 苹果或先在2022年推出一款VR头戴设备

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据悉,这款VR/AR头显在开发过程中遇到了一些障碍,苹果对其销量的预期也比较保守,这表明将这项新兴的消费技术推向大众是多么具有挑战性。

作为一款以VR(虚拟现实)功能为主的设备,这款头显能够显示一个全方位的3D数字环境,可用于游戏、观看视频,以及人们之间的交流。相比之下,其AR功能(即在真实世界的视图上叠加图像和信息的能力)相对有限。

知情人士称,苹果计划最早在2022年推出这款产品,届时将与Facebook的Oculus、索尼的PlayStation VR和HTC的产品展开竞争。

定位为昂贵、小众产品

众所周知,苹果的典型策略是:采用新兴的消费技术,如音乐播放器、智能手机、平板电脑和智能手表等,然后将其打造成对每个人来说都是可靠和易于使用的。但这一次有所不同,苹果并不打算将这款VR/AR头显打造成一款类似iPhone的热门产品。相反,苹果将其定位为高端、小众产品,目的是让外部开发者和消费者为其最终更加主流的AR眼镜做好准备。

这些计划表明,苹果首款头显的价格将远远高于竞争对手的产品,后者的价格约为300美元至900美元。苹果的一些内部人士认为,每家苹果零售店每天可能只卖出一台头显设备。苹果大约有500家门店,基于此,年销量也仅略高于18万台,当然这不包括其他销售渠道。

知情人士称,苹果的目标是在头显中加入一些最先进、功能最强大的芯片,以及分辨率比现有VR产品高得多的显示屏。据悉,在该设备上测试过的一些芯片的性能甚至超过了苹果的M1 Mac处理器。另外,苹果还为这款头显设计了风扇,这是苹果在移动产品中通常要避免的。

这款头显产品的代号为“N301”,目前已处于后期原型阶段,但尚未最终敲定,因此相关计划可能会在发布前改变或完全废弃。除了“N301,苹果还在开发代号为“N421”的AR眼镜,也就是苹果最终要推出的AR主流产品,目前处于开发的早期阶段,即“架构”(architecture)阶段,这意味着苹果仍在研究底层技术。知情人士透露,这款产品(N421)还需要几年时间才能推出,尽管苹果之前曾计划最早在2023年推出该产品。

配备风扇、可装近视镜片

显然,强大的处理器和风扇的加入,最初导致了这款设备太大太重,在早期测试中甚至出现过颈部拉伤的担忧。后来,苹果取消了VR设备通常为需要佩戴眼镜的用户保留的空间,这使得头显更接近面部,并有助于缩小尺寸。知情人士称,为了迎合视力较差的消费者,苹果开发了一种系统,可以在VR屏幕上将定制处方镜片插入头显。

这可能会让苹果面临有关处方产品销售的监管规定。通常,苹果要在数十个国家销售其设备,其中许多国家有不同的处方规定。此外,苹果还在讨论如何在网上和零售店的销售点实施处方镜片。

苹果最初计划为这款头显配备功能较弱的处理器,并将大部分工作转移到用户家中的一个中枢(hub)上,该中枢将把内容无线传输到头显上。但有报道称,时任苹果设计总监乔尼·艾夫(Jony Ive)粉碎了这一想法。后来,这款头显被设计成一款“独立式”设备,这意味着它可以依靠电池工作,而无需插到墙上或Mac电脑上。这与Facebook最新的VR产品类似,而索尼的产品则需要PlayStation游戏机的支持。

为了进一步减轻这款设备的重量,苹果还计划使用一种织物材料。这与苹果在大多数产品中使用的金属设计有所不同,尽管苹果在AirPods等设备上使用了塑料(这些设备需要重量轻),在HomePod智能音箱上使用了织物(改善声学效果)。

在这款头显的原型中,其中一些大约是Oculus Quest的大小,包括支持一些AR功能的外置摄像头。苹果正在测试使用摄像头进行手部跟踪,并正在开发一项功能,用户可以在空中虚拟打字输入文本。目前还不清楚这项功能是否可以用于该设备的第一个版本中,甚至最终能否实现。

报道称,新冠病毒疫情已经扰乱了一些开发,苹果的硬件工程师只能在特定的日子里在办公室工作。此外,苹果还面临着进行用户测试和数据收集的延迟,这导致工程过程中的一些决定被推迟。

此外,苹果还在努力解决为这款头显提供什么内容和功能的问题。VR仍是一项比较新的技术,游戏以外的内容仍相对有限。去年,苹果收购了一家名为“NextVR”的公司,该公司以VR形式记录演唱会和体育比赛等活动。另外,苹果还讨论了将App Store与该头显相捆绑的可能性。在苹果内部,这款VR头显运行的操作系统被称为“rOS”。

为AR眼镜铺路

分析人士称,如果苹果真的推出这款VR头盔,那么也是为最终的AR眼镜铺路。苹果一直认为,AR眼镜将是一种更主流的产品,但技术相对较难。微软Hololens 2和Magic Leap头显(强调AR而不是VR)的零售价分别为3500美元和2295美元,HoloLens仍主要专注于工作环境,而Magic Leap则远远没有达到早期的预期,去年还进行了裁员。

2017年,苹果首次将AR功能添加到iPhone中,这让一些新的手机游戏和应用成为可能,比如在购买家具之前,将家具虚拟放置在客厅。苹果CEO蒂姆·库克(Tim Cook)表示,VR和AR都有潜力,但AR是更大的机会。

对于AR眼镜,必须要装满小巧、强大和高效的电子设备,以覆盖通知、地图方向和其他信息,同时还要支持互联网连接,拥有强大的电池续航能力,这是一个巨大的技术挑战。对于在2019年就推出了首款一体式VR头盔的Oculus,今年的第一款眼镜也不会包含AR功能。

要实现这一点,需要在镜头、硬件和软件、组件微型化、制作技术和内容创作方面进行多年的工作。最重要的是,让大多数人在脸上佩戴电脑都是很困难的,即使是一台小电脑。这在一定程度上,注定了谷歌AR眼镜早期尝试的失败。

通过开发一款不那么主流的头戴式设备(VR头显),苹果可以在底层技术、消费者教育、内容开发和开发者关系上进行投资,为其最终的AR眼镜获得成功创造机会。

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